Живые ископаемые

 
 
 

Давным-давно водоемы нашей планеты населяли такие своеобразные создания как трилобиты. Они были разнообразны и широко распространены, но в конце палеозойской эры полностью вымерли, поэтому сегодня известны лишь по многочисленным окаменелым останкам. Однако в наше время в морях обитают ближайшие родственники трилобитов, называемые мечехвостами, которых ученые считают живыми ископаемыми.

Действительно на протяжении почти 200 млн. лет своего существования внешний облик мечехвостов практически не изменился.
Из пяти ныне живущих видов мечехвостов один встречается в Атлантическом океане у побережья Северной и Центральной Америки и четыре – на мелководьях тропических морей Юго-Восточной Азии у берегов Японии, Китая, Вьетнама и Индии. Своим названием эти удивительные существа обязаны длинному мечевидному хвостовому шипу, расположенному на заднем конце тела. Другая характерная черта внешности мечехвостов – массивный и выпуклый головогрудной щит, надежно защищающий тело и по форме напоминающий копыто лошади, в связи с чем их еще именуют крабами-подковками. Однако, как это ни странно, мечехвосты находятся в большем родстве не с крабами, а с пауками.
Взрослые особи мечехвостов могут достигать 60 см в длину (не учитывая размера хвостового шипа) и 30 см в ширину. Под толстым панцирем скрывается членистое тело с шестью парами конечностей, четыре из которых предназначены для передвижения по морскому дну, задняя, наиболее сильная, пара помогает плавать, отталкиваясь от воды, а передняя, самая короткая и слабая с небольшими клешнями, удерживать пищу и направлять ее в ротовое отверстие. Обнаружить его у мечехвоста не так-то просто, поскольку оно практически полностью скрыто за теми четырьмя парами конечностей.
Мечехвосты имеют четыре глаза, причем, два из них, состоящие из множества мелких глазков, находятся с боков, а два – спереди. Передние глаза при этом так близко расположены друг к другу, что как будто сливаются в один глаз. На подвижно сочлененном с головогрудным отделом брюшке мечехвостов есть еще 6 пар конечностей, служащих органами дыхания, а также использующихся для плавания, во время которого эти создания переворачиваются брюшной стороной вверх. Хвост у мечехвостов снабжен боковыми колючими выступами. Если в воде животное неожиданно переворачивает волной, то с помощью своего хвоста оно быстро восстанавливает правильное положение тела.
Мечехвосты держатся в зоне прибрежного мелководья обычно на глубине 4-10 м, иногда заходят в устья рек. Они плохие пловцы и предпочитают неторопливо ползать по дну. Эти существа идеально приспособлены к жизни на мягком песчано-илистом грунте, из которого выкапывают небольших двустворчатых моллюсков, червей и других донных беспозвоночных животных. Наряду с ними мечехвосты используют в пищу остатки погибших организмов, водоросли и икру рыб. Не имея зубов, они своими клешнями разрывают пищу на небольшие кусочки и заталкивают их себе в рот. Дышат мечехвосты с помощью расположенных на брюшке жабр, состоящих из 150 тонких пластинок, способных поглощать кислород из воды. Пока такие жабры остаются влажными, мечехвосты продолжают дышать.
Большую часть года мечехвосты живут в море, но в конце весны – начале лета десятки тысяч этих странных морских животных выползают из океана на осушаемые во время отлива песчаные пляжи для продления рода. Половой зрелости мечехвосты достигают на 9-12 году при общей продолжительности жизни около 19 лет. Они раздельнополы, причем, самцы мельче, чем самки. Пик размножения всегда приходится в ночь на полнолуние, которая сопровождается самым высоким приливом. Самцы мечехвостов удерживаются клешнями первой пары ног на спине у самок, выползающих на берег и начинающих рыть в песке у верхней кромки прилива ямки глубиной около 15 см. В них они откладывают от 200 до 1000 округлых, богатых желтком яиц диаметром 1,5-3,3 мм, которые затем оплодотворяются самцами и закапываются для дальнейшего развития в толще грунта.
После завершения откладывания яиц немало мечехвостов не успевают уйти в море с отливом, и им приходится оставаться на берегу до следующего прилива. Несмотря на свои внушительные размеры, эти родственники трилобитов довольно беззащитны. На открытом песчаном пляже в зоне прибоя многие особи переворачиваются волнами - их уязвимые мягкие тела открываются жаркому солнцу и превращаются в легкую добычу для чаек, в массе слетающихся сюда. Яйца и молодь мечехвостов служат пищей огромному количеству различных морских животных, собирающихся здесь в это время. По оценке специалистов, каждый год в период размножения, помимо яиц и молоди, погибают около 10% взрослых мечехвостов.
Примерно через 4-6 недель, как раз к следующему высокому приливу, из отложенных самками яиц на свет появляются маленькие мечехвосты, которые очередным отливом уносятся в море. От взрослых особей они отличаются лишь недоразвитыми хвостовыми иглами и мягкими покровами. Через месяц малыши вырастают, и их твердые панцири, которые, в отличие от тел, не растут, становятся им тесными. Поэтому мечехвосты по мере роста, как и крабы, периодически сбрасывают затвердевшие доспехи. Установлено, что пока мечехвост вырастет до длины в 50-60 см, он успевает почти 20 раз сменить свой панцирь, мешающий росту тела.
Появляющиеся в огромных количествах в период размножения в приливно-отливной зоне мечехвосты становятся объектом массового промышленного сбора. В Японии и США из них изготавливают удобрения и корм для домашних животных, а в некоторых странах Юго-Восточной Азии местные жители используют мечехвостов в пищу в вареном и жареном виде. Правда, по имеющимся отзывам, запах и вкус мяса этих необычных созданий довольно своеобразны и неприятны для непривычного к ним человека.
Несмотря на то, что мечехвосты не относятся к исчезающим видам, их численность за последние несколько десятилетий значительно уменьшилась. Немалую роль в этом играют такие факторы как глобальное потепление, загрязнение прибрежных вод и использование человеком в различных целях песчаных пляжей, где мечехвосты откладывают яйца. Будет очень жаль, если эти удивительные существа, пережившие потрясения двух сотен миллионов лет, не сумеют приспособиться к современным условиям и из живых ископаемых превратятся в обычных ископаемых, как их родственники трилобиты.

 

Отправить комментарий

  • Адреса страниц и электронной почты автоматически преобразуются в ссылки.
  • Доступны HTML теги: <a> <em> <strong> <cite> <code> <ul> <ol> <li> <dl> <dt> <dd> <img>
  • Строки и параграфы переносятся автоматически.

Подробнее о форматировании