Ровесники динозавров

 
Каждую весну, лишь только заканчивается бурное таяние снега, в некоторых заполненных талыми водами лужах,

если повезёт, можно встретить достаточно крупных серовато-коричневых рачков длиной до 4-5 см, внешне чем-то напоминающих таких обитателей тропических районов Мирового океана как мечехвосты. Эти неизвестно откуда появившиеся в недавно образовавшейся луже диковинные рачки, называемые щитнями, либо ползают по дну, энергично взмучивая поверхностный слой грунта, либо плавают в воде, повернувшись брюшной стороной вверх. Поскольку они малоизвестны большинству наших соотечественников, а их находка нередко вызывает даже определённый испуг (вдруг это какие-то мутанты?), очевидно, стоит рассказать о них подробнее.
Щитни являются довольно своеобразными представителями ракообразных размером от 2-3 до 12 см, встречающимися в настоящее время в пресных водоёмах практически на всех континентах, кроме Антарктиды, от полярных широт до тропиков. Несмотря на столь широкое географическое распространение щитней, сегодня учёные насчитывают всего 16 их видов, по крайней мере, один из которых можно обнаружить в небольших пойменных озёрах долины реки Камчатка. Своё название эти ракообразные получили из-за того, что их головогрудь прикрыта овальным хитиновым щитком серовато-зелёного цвета с продольным килем посредине. В передней части щитка на небольшом бугорке находятся два чёрных, близко расположенных сложных глаза. Чуть выше между ними размещается маленький простой глаз, который, как считают учёные, может отличать только свет от тьмы и помогает щитням ориентироваться в пространстве. Сзади щиток полукруглый с небольшой возвышенностью. Из-под него выступает тонкое сегментированное брюшко, которое заканчивается двумя длинными нитевидными придатками. У некоторых видов между этими придатками есть так называемая непарная хвостовая пластинка. Спереди щиток загибается вниз к брюшной стороне, где соприкасается с довольно большой, почти квадратной верхней губой, позади которой между нижними челюстями располагается рот. Челюсти у щитней хорошо развиты и вооружены большим количеством зубцов, что позволяет им питаться широким набором кормовых организмов. С нижней стороны под щитком размещены несколько десятков пар (у некоторых видов до 70) листовидных конечностей. С их помощью щитни чего только ни делают - плавают, хватают мелких животных, переносят пищу ко рту и даже дышат. Первая и в меньшей степени вторая пара конечностей отличаются от остальных, так как несут на себе четыре длинных, подобных кнуту жгутика, выступающих за пределы щитка. Эти жгутики служат чувствительными органами и внешне напоминают антенны других ракообразных.

На первый взгляд кажется, что щитни живут в самых неподходящих условиях - мелких, стоячих периодически высыхающих пресных водоёмах, различных канавах и даже небольших лужах, которые образуются на короткий период после таяния снега, сильных дождей или сезонных наводнений. Однако в процессе эволюции у них выработалась уникальная система выживания, благодаря которой эти небольшие рачки сохранились практически неизменными более двухсот двадцати миллионов лет, являясь ровесниками динозавров. Поскольку щитни населяют стоячие воды канав и луж, которые совсем не привлекательны для других более или менее крупных животных, у них фактически нет естественных врагов. Значит, в этих водоёмах они находятся на вершине пищевой пирамиды. Большую часть времени щитни проводят у дна, копаясь в грунте в поисках пищи. Поскольку они всеядны, то используют в качестве объектов питания почти всё, что меньше них по размеру – органические остатки, мелких беспозвоночных или водоросли. Иногда нападают на головастиков лягушек и мальков рыб. У большинства щитней широко распространён каннибализм, то есть, поедание себе подобных. Но проявляется он, как правило, лишь в случае нехватки другой пищи.
Появления будущего места жительства, которое образуется после дождя, таяния снега или разлива рек, заключённые в прочную оболочку личинки щитней (так называемые цисты) терпеливо ожидают под землёй. Оказавшись в благоприятных условиях, они в течение одного-трёх дней начинают активно развиваться, при наличии пищи быстро растут, линяют каждый день и уже через две недели превращаются во взрослых особей, готовых к новому циклу размножения. Цисты имеют очень твёрдую оболочку и могут выносить самые неблагоприятные условия, в том числе продолжительное высыхание и промерзание грунта, а также увеличение температуры до 80°С. Более того, как было установлено, нередко для появления личинок цистам даже необходимы длительное высушивание и промерзание. Поскольку в цистах не происходит никакого обмена веществ, они остаются жизнеспособными на протяжении многих лет (в сухом и тёмном месте могут храниться даже десятилетиями), переносясь ветром и различными животными на большие расстояния. Именно поэтому щитни сегодня распространены почти по всему миру.
Продолжительность жизни их взрослых особей очень невелика - у многих видов всего 50-60 дней. Это обусловлено тем, что водоёмы, в которых живут щитни, довольно быстро пересыхают, значит, нужно успеть не только вырасти, но и дать начало своему новому потомству. Характерно, что большинство популяций щитней в северных широтах представлены, в основном, самками, которые размножаются, откладывая неоплодотворенные цисты в песок на дно водоёма. Вскоре после этого взрослые особи умирают, а цисты, даже если водоём высыхает, остаются лежать в грунте и развиваются лишь при наступлении благоприятных условий. Механизм их пробуждения пока до конца неясен. Для того, чтобы циста перешла в активное состояние, требуются вода, определённая температура, свет и отсутствие химических веществ, свойственных выделениям живых организмов. Однако даже при наступлении самых благоприятных условий начинают развиваться лишь около половины цист. Остальные остаются в неактивном состоянии на случай, если водоём высохнет слишком быстро, а молодое поколение не успеет дать новое потомство. Если же щитни развиваются до взрослого состояния, откладывают яйца и умирают, а водоём до этого времени не пересыхает, личинки могут выйти сразу, минуя стадию просушки.
В заключение следует отметить, что в южных районах в случае массового появления щитней в рыбоводных хозяйствах или на рисовых полях они могут наносить заметный ущерб, поедая молодь рыб или подгрызая ростки и корешки риса. Наряду с этим в Европе сегодня в детских магазинах нередко продают специальные наборы для разведения щитней. Помимо их неприхотливости, привлекательным моментом является короткий срок жизни этих интересных ракообразных, в связи с чем дети могут наблюдать полный жизненный цикл развития щитней ещё до того, как те успеют им надоесть.

Отправить комментарий

  • Адреса страниц и электронной почты автоматически преобразуются в ссылки.
  • Доступны HTML теги: <a> <em> <strong> <cite> <code> <ul> <ol> <li> <dl> <dt> <dd> <img>
  • Строки и параграфы переносятся автоматически.

Подробнее о форматировании