По прозвищу "доллар"

 
Когда речь заходит о морских ежах, то большинство людей, обычно, представляют себе неких покрытых острыми колючками созданий округлой формы, которых время от времени показывают в телевизионных передачах об обитателях океанского дна...
 
Однако, бывая в летние месяцы на побережье Тихого океана, Охотского или Берингова морей, жители Камчатки, наверняка, не раз обращали внимание на довольно часто встречающиеся на прибойной полосе уплощённые, округлой формы образования, словно созданные каким-то искусным мастером. Нередко их в качестве сувениров берут с собой, пытаясь при случае выяснить, что же это всё-таки такое. Диковинные создания, о которых идет речь, являются не чем иным, как известковыми панцирями своеобразного представителя иглокожих животных – плоского морского ежа, порой в массе выбрасываемого штормами на камчатские берега.
Обыкновенный плоский морской ёж (обыкновенный он, потому что в тропиках обитает немало его собратьев с более причудливой внешностью) широко распространен в водах северного полушария. В Тихом океане по азиатскому побережью плоский ёж встречается от Южного Приморья и прибрежных вод Японских островов до Берингова пролива, а по американскому - на юг до берегов Британской Колумбии. Через Берингов пролив этот морской ёж проникает в Чукотское море. Известен также из Атлантического океана, где обычен вдоль восточного побережья Северной Америки. Повсеместно он обитает от приливно-отливной зоны до глубины около 150 м, хотя чаще всего отмечается в диапазоне 1-60 м преимущественно на песчаных грунтах. Довольно многочислен плоский ёж и у берегов Камчатки, где его прилов в донные тралы нередко достигает 200-300 кг.
Тело ежа густо покрыто мелкими зеленоватыми иголочками, придающими ему бархатистый вид. Своей формой и окраской его небольшие особи очень напоминают позеленевшую от времени старинную монету, долго пролежавшую на морском дне. Возможно, поэтому дальневосточные рыбаки дали этому ежу прозвище «доллар». Цвет панциря живых особей коричневатый или лиловатый. Но когда они оказываются выброшенными волнами на берег, то в результате трения о песок и гальку быстро теряют свои иглы, а их панцири приобретают характерный серовато-белый оттенок. На спинной стороне плоского ежа сразу же бросается в глаза своеобразная фигура в виде цветка с пятью лепестками, образованная амбулакральными рядами (этим научным термином у иглокожих называется наполненная водой система каналов, с помощью которой осуществляется их передвижение). На брюшной стороне хорошо заметны ветвящиеся бороздки, сходящиеся в центре панциря, где расположено ротовое отверстие. Размеры плоского морского ежа могут достигать 8-10 см в диаметре.
Обычно этот представитель иглокожих живёт на мягких грунтах, в которые он с помощью своих иголочек может закапываться буквально за 10-15 минут, полностью скрываясь из вида. Численность плоских ежей в прибрежных водах дальневосточных морей настолько велика, что в некоторых районах на глубинах 20-60 м на мелкозернистых песках они образуют невероятно плотные поселения. Как свидетельствуют данные подводных видеосъёмок, в таких местах плоские ежи, буквально, устилают дно сплошной «мостовой», иногда даже в два ряда, налегая друг на друга подобно черепице. Эти иглокожие животные питаются детритом (так называется находящаяся в толще воды мелкая взвесь органических веществ), содержащимся в придонных слоях воды. Оседающий на поверхность ежей детрит при помощи токов, создаваемых действием ресничного аппарата, передаётся со спинной стороны на брюшную и далее по бороздкам транспортируется к ротовому отверстию. Однако, не брезгуют плоские морские ежи также мелкими растениями и животными, поскольку специалисты-гидробиологи не раз обнаруживали в их кишечнике не только детрит, но и одноклеточные водоросли, веслоногих рачков и корненожек.
В свою очередь, обладая высокой численностью и биомассой, плоские ежи служат немаловажным объектом питания многих видов камбал и камчатского краба. Когда держишь в руках плоского ежа, невольно думаешь, что может быть съедобного в этом бронированном существе – сплошной твёрдый известковый панцирь. Но, очевидно, камбалы и камчатский краб находят его довольно аппетитным, поскольку плоские ежи нередко играют заметную роль в их рационах. Конечно же, особи ежа размером 8-10 см, вряд ли, «по зубам» даже самым крупным экземплярам камчатского краба. Но плоские ежи диаметром до 1-3 см постоянно используются им в пищу. Например, по оценке специалистов, в северо-западных районах Охотского моря, у берегов Курильских островов и в Бристольском заливе эти иглокожие встречаются в желудках более чем у 50% камчатского краба. Обычно, когда его особи потребляют большое количество плоских морских ежей, то светлая режущая поверхность их клешней, которыми они раздавливают «доллары», приобретает зеленоватую окраску за счёт прилипающих к ней многочисленных мелких иголок, подобно желтеющим от никотина пальцам заядлого курильщика.
В заключение следует отметить, что, хотя в отличие от своих колючих собратьев, плоские ежи не имеют никакого промыслового значения, их роль как объектов питания камчатского краба, камбал и некоторых других видов промысловых рыб в прикамчатских водах трудно переоценить. Ну, а известковые панцири этих иглокожих животных, взятые в качестве сувенира, будут долго напоминать владельцам берег океана и его необычных обитателей.