Суперхищник Третичного периода

 
Как известно, самой крупной современной хищной рыбой является большая белая акула, длина взрослых особей которой может достигать свыше 7 м, а масса тела - более 2 тонн.
 
Однако она выглядела бы малышом по сравнению с таким своим гигантским сородичем как мегалодон, населявшим моря нашей планеты в третичном периоде.
Согласно палеонтологическим данным мегалодон (что в переводе с греческого означает «большой зуб») является крупнейшей из когда-либо существовавших акул, которая обитала повсеместно в Мировом океане примерно 1,5-25 млн. лет тому назад. По предположению учёных внешне мегалодон был похож на ныне живущую большую белую акулу, но достигал колоссальных размеров – не менее 18-22 м в длину с массой тела до 45-50 тонн, т.е. величины современного кашалота.
Поскольку скелет мегалодона, как и других акул, состоял из хрящей, а не из костей, его ископаемые останки, в основном, сохранились плохо. Наиболее часто встречающимися из них являются большие треугольные зубы этого гиганта, длина которых по диагонали достигает 18 см. Случаи их находок известны еще с эпохи Возрождения. Однако в то время они считались окаменевшими языками драконов и змей, лишь в 1667 г. датский естествоиспытатель Нильс Стенсен узнал в них зубы древней акулы, научное название которой мегалодон в 1835 г. дал швейцарский натуралист Жан Луи Агассис.
Несмотря на отсутствие хотя бы одного полного скелета мегалодона, результаты палеонтологических исследований позволили учёным в настоящее время реконструировать его внешность и образ жизни. Предполагается, что своим обликом и способом охоты он был похож на современную белую акулу. Исключительно большие, равномерно зазубренные по краям и расположенные в 5 рядов зубы этого хищника морей третичного периода, общее число которых достигало 276, являются достаточно толстыми для своих размеров и имеют некоторую гибкость и изрядную прочность на излом. Их корни довольно велики в сравнении с общей высотой зуба. По мнению специалистов такие зубы представляют собой не просто хороший режущий инструмент, позволяющий вырывать из жертвы солидные куски мяса. Они также прекрасно приспособлены для того, чтобы удерживать сильную добычу, и редко ломаются даже когда перерубают кости.
Чтобы поддерживать столь большие и прочные зубы, челюсти мегалодона должны были быть более массивными, крепкими и сильными, чем у белой акулы. По мнению палеонтологов их размер достигал 2 м, а экспериментально определённая в 2008 г. сила укуса составляла примерно 25-30 тонн на 1 кв. см, т.е. почти в 10 раз больше, чем у белой акулы, в 5 раз – у знаменитого тиранозавра. Такие сильно развитые челюсти придавали глазам мегалодона свинячий вид. Плавники этого хищника, скорее всего, были пропорционально больше и толще плавников белой акулы, так как для передвижения и управления манёврами столь массивной рыбы требовались плавники довольно солидной величины.
Обладая гигантскими размерами, способностью быстро плавать, хорошей маневренностью, массивными челюстями и огромными зазубренными зубами, мегалодон по оценке учёных был суперхищником с широким пищевым спектром. Находясь на вершине трофической цепи, он охотился на других рыб, морских черепах, сирен, ластоногих и даже древних усатых китов, населявших в то время мелководные тёплые шельфовые моря. Размеры мегалодона свидетельствуют о том, что его добычей, в основном, были крупные животные, особую роль среди которых играли именно киты. Сегодня учёными найдено большое количество костей этих морских млекопитающих с глубокими царапинами и бороздами, соответствующими следам укуса огромных зубов мегалодона. Неоднократно сами зубы суперхищника обнаруживали неподалёку от останков китов с подобными следами, а иногда даже находили застрявшими в их костях.
Результаты исследований палеонтологов позволяют сделать вывод, что способы нападения мегалодона на жертву могли отличаться в зависимости от её размера. Ископаемые останки мелких китообразных (например, усатого кита длиной около 9 м) указывают на то, что эти животные первоначально подвергались мощному таранному удару, после чего были убиты и съедены. Мегалодон, в основном, старался атаковать твёрдые костные участки тела жертвы (плечи, ласты, грудную клетку, верхнюю часть позвоночника), чтобы сломать кости и повредить жизненно важные органы (например, сердце и лёгкие), заключённые в грудную клетку добычи. Такая атака обездвиживала жертву, которая быстро умирала из-за серьёзных внутренних травм и потери крови. Когда в период плиоцена появились более крупные и развитые китообразные, мегалодон видоизменил свою атакующую стратегию, чтобы справиться с этими массивными животными. Учёными было найдено большое количество окаменелых костей грудных плавников и хвостовых позвонков крупных китов плиоценового периода, имевших следы укусов, оставленных зубами мегалодона. Эти палеонтологические данные свидетельствуют о том, что суперхищник сперва пытался обездвижить крупную добычу, оторвав или откусив такие её двигательные органы как хвост и грудные плавники, лишь потом убивал и поедал беспомощную жертву.
Хотя мегалодон в течение более чем двух десятков миллионов лет был одним из самых грозных и прожорливых морских хищников, примерно 1,5-2 млн. лет тому назад в результате произошедшего похолодания климата он вымер. В то время ледники сковали огромные водные массы, и многие шельфовые моря, которые населяли жертвы этого суперхищника, исчезли. Океаны стали холоднее, в них изменилось направление течений. Большинство усатых китов сумело приспособиться к обитанию в богатых планктоном холодных водах. Но для мегалодона это оказалось смертным приговором. По мнению учёных свою роль могли сыграть появившиеся тогда же косатки, поедавшие молодь мегалодонов. Как свидетельствуют палеонтологические данные, дольше всего этим суперхищникам удалось продержаться в южном полушарии. Но, в конце концов, они вымерли и там, дойдя до нашего времени лишь в виде фрагментов внушительных скелетов, хранящихся в некоторых музеях естественной истории, и огромных окаменевших зубов, от одного только вида которых по спине проходит холодок.