Звездочёт

 
Так как глаза у этих рыб расположены почти на темени, несколько выпучены и сближены между собой, а рот обычно слегка приоткрыт, то, когда видишь их впервые, невольно создаётся впечатление, что они мечтательно смотрят куда-то в небо.
 
Недаром на Руси данные представители ихтиофауны с давних пор известны как верхогляды, тогда как их научное название, присвоенное знаменитым зоологом Карлом Линнеем, - звездочёты, поскольку именно так оно переводится с латинского языка.
Сегодня учёные насчитывают около 50 видов звездочётов, которые обитают в морях и океанах тропических и умеренных широт у берегов Европы, Америки, Азии и Австралии. Один из них – европейский звездочёт, встречается в российской акватории Чёрного моря, хотя наиболее многочислен в прибрежных водах восточной Атлантики и Средиземного моря.
Для всех этих рыб характерно веретенообразное округлое тело с мелкой чешуёй и крупная, покрытая бугорчатыми костными пластинками, приплюснутая голова. Нижняя челюсть звездочётов выступает вперёд и вверх, придавая их морде недовольное выражение. Большой рот с многочисленными острыми зубами обрамлён напоминающими бахрому кожистыми придатками губ, которые не дают проникнуть в него песку при дыхании, когда эти рыбы лежат на дне, зарывшись в грунт. Окраска тела большинства звездочётов серо-коричневая с неясными тёмными полосами и отметинами, первый спинной плавник почти чёрный, а брюшко белое. Очевидно, что за некоторую похожесть широкой приплюснутой морды звездочётов на коровью и два напоминающих рожки кожистых выроста на голове во многих странах их еще называют морскими коровками.
Однако звездочёты не столь безобидны, как это кажется на первый взгляд. Их жаберные крышки по бокам снабжены длинными ядоносными шипами. Ещё по одному большому шипу, острый кончик которого выступает из кожи, располагается с каждой стороны тела над грудными плавниками. Шипы связаны с выделяющими яд железами, поэтому представляют определённую опасность для рыбаков и купальщиков.
Но это ещё не всё вооружение звездочётов. Подобно некоторым другим рыбам они обладают специальными электрическими органами, расположенными на голове позади глаз. Такие органы генерируют разряды до 50 вольт, которые звездочёты применяют по обстоятельствам - для защиты или нападения, подачи сигналов сородичам или ориентации под водой. Им самим это ничем не грозит, а вот для окружающих существ, включая находящихся в воде рядом с ними людей, электрические разряды крупных звездочётов могут представлять определённую опасность.
В длину звездочёты обычно не превышают 20-35 см, хотя размеры одного из обитающих у берегов Северной Америки видов этих рыб достигают 55 см, а масса тела - около 9 кг. Встречаются звездочёты на глубинах от 15 до 400 м, но предпочитают зону прибрежного мелководья с песчаными и илисто-песчаными грунтами. Будучи довольно малоподвижными существами, большую часть своей жизни они проводят, затаившись на дне заливов и лагун, зарывшись почти полностью в песок и выставив наружу только глаза и рот.
По способу питания звездочёты являются типичными донными хищниками-засадчиками, основу рациона которых формируют черви, моллюски, креветки, крабы и молодь различных рыб. Так как все звездочёты обладают бинокулярным зрением, а их глаза могут поворачиваться в разные стороны и, кроме того, впячиваться и выпячиваться, эти лежащие неподвижно на дне представители ихтиофауны внимательно наблюдают ими за окружающим пространством, подстерегая проплывающую сверху добычу. Лишь только небольшая рыбёшка или какое-нибудь беспозвоночное животное окажется в поле их зрения, звездочёты, которым не свойственны ни быстрота реакции, ни скорость, ни особая маневренность, пускают в ход довольно необычную приманку. Вместе с потоком воды они выбрасывают изо рта свою удочку - отходящий от внутренней стороны их нижней челюсти длинный языкоподобный красный вырост, напоминающий аппетитного червячка, весьма похожего на мотыля, которого рыболовы насаживают на крючок. Эта удочка может выдвигаться, втягиваться и шевелиться. Редкий морской обитатель устоит от столь соблазнительной приманки. Он устремляется к не,й - и звездочёт хватает его, широко раскрывая свой большой рот, в который жертва моментально втягивается с током воды. Причём, хищник, чаще всего, даже не покидает своего укрытия. Хотя, если добыча бывает слишком крупной и её необходимо оглушить, звездочёт мгновенно выскакивает из грунта, взметнув облако песка.
Созревают звездочёты в возрасте 2-3 лет. Их самцы несколько крупнее самок. Нерест европейского звездочёта в Средиземном море обычно проходит в период с мая по сентябрь. Его самки вымётывают несколькими порциями до полумиллиона икринок, которые всплывают и развиваются в толще воды. Там же из них выклёвываются личинки, по мере развития постепенно опускающиеся на дно.
В заключение следует отметить, что для человека звездочёты могут представлять серьезную опасность, если случайно уколоться об их острые шипы, покрытые ядовитой слизью. Медицинское исследование данного яда не проводилось, но в Средиземном море были зафиксированы случаи, когда встреча неосторожных ныряльщиков с потревоженным европейским звездочётом приводила к печальным последствиям. Однако рыбаков этот факт отнюдь не смущает. Поскольку мясо звездочётов обладает хорошим вкусом, в некоторых странах их специально вылавливают для приготовления аппетитных рыбных блюд.